Hystrix cristata

Hystrix cristata

El puercoespín (Hystrix cristata L., 1758) es un roedor perteneciente a la familia Hystricidae.

Sistemático –
Desde un punto de vista sistemático, pertenece al Dominio Eukaryota, Reino Animalia, Phylum Chordata, Clase Mammalia, Superorden Euarchontoglires, Orden Rodentia, Suborden Hystricomorpha, Hystricognathi Infraorder, Familia Hystricidae, y por lo tanto al Género Hystrix y la Especie HYSTRIX cristata.
Los términos son sinónimos:
– Hystrix aerula Thomas, 1925;
– Hystrix cuvieri;
– Hystrix daubentoni;
– Hystrix europaea;
– Hystrix galeata;
– Hystrix occidanea;
– Hystrix senegalés.

Distribución geográfica y hábitat –
El puercoespín es un roedor muy extendido en África, especialmente desde el área occidental, desde Senegal hasta Camerún, y en la República Democrática del Congo, Ruanda, Etiopía, Uganda, Kenia, el norte de Tanzania y Zanzíbar. Probablemente presente en el sur de Chad y la República Centroafricana; También está presente en las sabanas sudanesas y guineanas, así como una distribución disjunta en parte del Sahel y el Sahara. Algunas poblaciones aisladas se encuentran en Níger.
En Europa está presente en el área mediterránea donde vive ampliamente en la biozona costera mediterránea, incluidas las regiones montañosas de Marruecos, Argelia y Túnez, en la costa libia y probablemente extinta en Egipto.
Además, en Europa está presente como especie introducida en Albania y el norte de Grecia.
En Italia está presente en las regiones centro-sur y en Sicilia.
En Italia, el puercoespín ciertamente estuvo presente en nuestro territorio desde el Pleistoceno tardío, confirmado por el registro fósil de este período. Sin embargo, no se sabe si el animal se extinguió más tarde y fue reintroducido por los romanos más recientemente, o si sobrevivió sin problemas en nuestro territorio, incluida Sicilia.
Su hábitat es algo variado, de hecho, este roedor parece ser muy tolerante a una amplia gama de ambientes y climas, incluidos los matorrales costeros cálidos, los desiertos secos y los prados de montañas frías. En Etiopía puede ser atraído a granjas donde puede convertirse en una plaga para los cultivos.
Generalmente se encuentra en los mismos ambientes frecuentados por el conejo salvaje.

Descripción –
El Hystrix cristata es el roedor africano y europeo más grande y tiene una longitud entre la cabeza y el cuerpo de 65-85 cm, con una cola de 12-17 cm y un peso promedio de 15 kg, que incluso puede llegar a 20 kg.
El puercoespín tiene una forma general de cuerpo globular, con la parte posterior más desarrollada dada la considerable longitud de las espinas.
Las espinas en la parte posterior, los lados del cuerpo y la cola tienen un color negro córneo, más o menos intenso, con rayas blanquecinas que le dan a la región aglomerada una apariencia de rayas blancas. La longitud de las espinas es variable y puede alcanzar los 30 cm en la grupa.
La cola es corta, generalmente oculta por las espinas de la grupa, y está cubierta de espinas más cortas y más frágiles, algunas modificadas de tal manera que se produce un crujido cuando se agita la cola. El cráneo es grande y de forma redondeada, los incisivos son lisos, mientras que la superficie oclusal de los molares está formada por pliegues complejos de esmalte y dentina, los huesos nasales son muy largos, anchos y se extienden hacia atrás casi hasta el margen posterior de las órbitas. Las hembras tienen dos o tres pares de senos pectorales.

Biología –
El puercoespín alcanza la madurez sexual hacia el año de edad y el período de apareamiento va de abril a mayo.
Durante la corte, el macho se acerca a la hembra con un paso bípedo y luego la monta. La hembra solicita cópula a través de la exhibición de la cola en la grupa.
La hembra da a luz en una guarida cubierta de hojas secas de una a cuatro crías a la vez después de una gestación de 112 días. El peso al nacer es de alrededor de un kilogramo. La relación peso bebé / madre es del 10%.
Los jóvenes nacen con los ojos abiertos y los pelos suaves y espinosos. La lactancia materna ocurre con la madre sentada, ya que los senos se encuentran a los lados del cofre. Los machos ayudan recuperando y limpiando a los jóvenes y descansando con ellos en las madrigueras. Se destetan después de 16 semanas de vida.
Con la llegada del frío, el puercoespín se refugia en el estudio hasta la primavera sin caer en un verdadero letargo y la vida promedio es de alrededor de 10-15 años.

Papel ecológico –
El hábitat natural del puercoespín está representado por llanuras y colinas cerca de tierras cultivadas y, en cualquier caso, donde es posible cavar madrigueras profundas.
Es un animal con un sentido del olfato altamente desarrollado, a diferencia de la vista y el oído. Dado su tamaño, es muy torpe en sus movimientos y también tiene hábitos crepusculares y nocturnos.
En general es una especie terrestre y nocturna, aunque en cautiverio parece estar activa también durante el día. Durante el día se refugia en las cuevas, en los agujeros debajo de los árboles o en las guaridas abandonadas de otros animales y en las grietas rocosas. No cava sus propias madrigueras. La locomoción es una caminata o un trote lento y, debido a su gran tamaño, no puede escalar. Cuando están asustados o amenazados, la cresta y las espinas se mantienen erguidas, haciendo que el animal parezca más grande de lo que es, y las espinas de la cola se agitan y causan un tintineo. Si está en peligro, el animal se mueve hacia los lados o hacia atrás con las puntas de las espinas levantadas hacia el agresor. Si en realidad es provocado por un posible depredador, el individuo carga hacia atrás con las espinas de la grupa, dejando a alguien atrapado en la piel del atacante, lo que a veces causa lesiones graves. Este comportamiento y la nitidez de sus plumas le proporcionan al puercoespín un mecanismo defensivo verdaderamente efectivo contra posibles depredadores como el león.
Desde el punto de vista alimentario, el puercoespín es una especie herbívora. La fuente principal es la fruta, las raíces, los bulbos y la corteza. La yuca, la batata y el maní a menudo se comen en granjas. También se alimenta de huesos por deficiencia de hierro. Hay varios informes de puercoespines recolectando y masticando huesos, con sus guaridas a veces llenas de ellos. Se cree que este hábito está asociado con el recubrimiento y el afilado de los incisivos, tal vez con el beneficio de proporcionar un recurso adicional de calcio y minerales.
Los puercoespines son animales sociales y gregarios. Las secreciones producidas por las glándulas anales se usan para marcar el territorio y para indicar la presencia del individuo, los sonidos vocales se usan para la interacción hombre-mujer y para advertir a otros individuos de la misma especie de cualquier peligro o durante encuentros agresivos. Diferentes individuos pueden refugiarse juntos en la misma guarida.
En cuanto a los depredadores, debido a sus características y comportamiento defensivo, el puercoespín tiene pocas amenazas.
El hombre puede cazarlo por comida pero no en grandes cantidades como otros roedores similares. Se ha observado que dos especies de moscas tze-tze que transmiten la enfermedad del sueño a los humanos se alimentan de la sangre de esta especie.
Desde el punto de vista del riesgo para esta especie, la UICN, dada la difusión generalizada, aunque se utiliza como fuente de alimento en diferentes poblaciones, clasifica a Hystrix cristata como una especie de riesgo mínimo (LC).

Guido Bissanti

Fuentes
– Wikipedia, la enciclopedia libre.
– Gordon Corbet, Denys Ovenden, 2012. Guía de los mamíferos de Europa. Franco Muzzio Editore.
– John Woodward, Kim Dennis-Bryan, 2018. La gran enciclopedia de animales. Gribaudo Editore.




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